Biografía de Percival Lowe

La búsqueda de vida en Marte

Percival Lowell (13 de marzo de 1855-12 de noviembre de 1916) fue un hombre de negocios y astrónomo nacido en la rica familia Lowell de Boston. Dedicó gran parte de su vida a la búsqueda de vida en Marte, que llevó a cabo desde el observatorio que construyó en Flagstaff, Arizona. Su teoría de la presencia de canales en Marte fue finalmente refutada, pero más tarde en la vida, sentó las bases para el descubrimiento de Plutón. Lowell también es recordado por fundar el Observatorio Lowell, que continúa contribuyendo a la investigación astronómica y al aprendizaje hasta el día de hoy.

Hechos rápidos: Percival Lowell

Nombre completo: Percival Lawrence Lowell. Conocido por: Empresario y astrónomo que fundó el Observatorio Lowell, permitió el descubrimiento de Plutón, y alimentó la teoría (posteriormente desmentida) de que existían canales en Marte. Nació: 13 de marzo de 1855 en Boston, Massachusetts, EE.UU. Nombres de los padres: Augustus Lowell y Katherine Bigelow Lowell. Educación: Universidad de Harvard. Murió: 12 de noviembre de 1916 en Flagstaff, Arizona, EE.UU. Publicaciones: Chosŏn, Marte, Marte como la Morada de la Vida, Memorias de un Planeta Trans-Neptuniano. Nombre del cónyuge: Constance Savage Keith Lowell

Vida temprana

Percival Lowell nació en Boston, Massachusetts, el 13 de marzo de 1855. Fue miembro del acaudalado clan Lowell, famoso en la zona de Boston por su larga participación en el sector textil y la filantropía. Estaba emparentado con la poetisa Amy Lowell y el abogado y experto legal Abbott Lawrence Lowell, y la ciudad de Lowell, Massachusetts, fue nombrada en honor a la familia.

La educación temprana de Percival incluyó escuelas privadas en Inglaterra, Francia y los Estados Unidos. Asistió a la Universidad de Harvard, donde se graduó en 1876 con un título en matemáticas. Después de la graduación, dirigió una de las fábricas textiles de la familia, luego viajó por Asia antes de tomar un puesto como secretario de asuntos exteriores en la misión diplomática de Corea. Le fascinaron las filosofías y religiones asiáticas, y finalmente escribió su primer libro sobre Corea (Chosŏn: the Land of the Morning Calm, a Sketch of Korea). Volvió a los Estados Unidos después de 12 años viviendo en Asia.

La búsqueda de vida en Marte

Lowell estaba fascinado por la astronomía desde una edad temprana. Leyó libros sobre el tema, y se inspiró particularmente en la descripción del astrónomo Giovanni Schiaparelli de «canali» en Marte. Canali es la palabra italiana para canales, pero fue mal traducida para significar canales definidos como vías fluviales hechas por el hombre y por lo tanto implicando la presencia de vida en Marte. Gracias a esta mala traducción, Lowell comenzó a estudiar Marte para encontrar pruebas de vida inteligente. La búsqueda mantuvo su atención por el resto de su vida.

Un clima seco

En 1894, Lowell viajó a Flagstaff, Arizona, en busca de cielos claros y oscuros y un clima seco. Allí construyó el Observatorio Lowell, donde pasó los siguientes 15 años estudiando Marte con un telescopio Alvan Clark & Sons de 24 pulgadas. Sintió que las «marcas» que vio en el planeta no eran naturales, y se dispuso a catalogar todas las características de la superficie que podía ver a través del telescopio.

Los canales que creía estar viendo

Lowell hizo extensos dibujos de Marte, documentando los canales que creía estar viendo. Teorizó que una civilización marciana, enfrentada al cambio climático, había construido los canales para transportar el agua de los casquetes polares del planeta para regar los cultivos. Publicó varios libros, incluyendo Marte (1885), Marte y sus canales (1906), y Marte como la morada de la vida (1908). En sus libros, Lowell construyó un cuidadoso razonamiento para la existencia de vida inteligente en el planeta rojo.

La época

Lowell estaba convencido de que existía vida en Marte, y la idea de los «marcianos» era ampliamente aceptada por el público de la época. Sin embargo, estos puntos de vista no eran compartidos por el establecimiento científico. Los observatorios más grandes no pudieron encontrar la red de canales finamente trazados de Lowell, incluso con un telescopio marcadamente más poderoso que el que usó Lowell.

La vacilación de nuestra atmósfera

La teoría del canal de Lowell fue finalmente refutada en los años 60. A lo largo de los años, se han propuesto varias hipótesis sobre lo que Lowell estaba viendo en realidad. Es probable que la vacilación de nuestra atmósfera, más algunos deseos, causaran que Percival Lowell «viera» canales en Marte. Sin embargo, persistió en sus observaciones, y en el proceso, también trazó un número de características naturales de la superficie del planeta.

El «Planeta X» y el descubrimiento de Plutón

Marte no fue el único objeto que llamó la atención de Lowell. También observó a Venus, creyendo que podía detectar algunas marcas en la superficie. (Más tarde se demostró que nadie puede ver la superficie de Venus desde la Tierra debido a la pesada capa de nubes que cubre el planeta). También inspiró la búsqueda de un mundo que creía que orbitaba más allá de la órbita de Neptuno. Llamó a este mundo «Planeta X».

El Observatorio Lowell continuó creciendo, impulsado por la riqueza de Lowell. El observatorio instaló un telescopio de 42 pulgadas equipado con una cámara para que los astrónomos pudieran fotografiar el cielo en busca del Planeta X. Lowell contrató a Clyde Tombaugh para participar en la búsqueda. En 1915, Lowell publicó un libro sobre la búsqueda: Memorias de un Planeta Trans-Neptuniano. En 1930, después de la muerte de Lowell, Tombaugh tuvo éxito cuando descubrió Plutón. Ese descubrimiento tomó al mundo por sorpresa como el planeta más distante jamás descubierto.

La vida posterior y el legado

Percival Lowell vivió y trabajó en el observatorio durante el resto de su vida. Continuó su trabajo observando Marte y usando su observatorio (junto con una tripulación de dedicados observadores y astrónomos) hasta su muerte en 1916. El legado de Lowell continúa mientras el Observatorio Lowell entra en su segundo siglo de servicio a la astronomía. A lo largo de los años, las instalaciones se han utilizado para la cartografía lunar para el programa Apolo de la NASA, estudios de los anillos alrededor de Urano, observaciones de la atmósfera de Plutón, y anfitriones de otros programas de investigación.

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