Biografía de Bessie Coleman

Vida temprana

Bessie Coleman, una piloto de acrobacias, fue pionera en la aviación. Fue la primera mujer afroamericana con licencia de piloto, la primera afroamericana que voló un avión y la primera estadounidense con licencia de piloto internacional. Vivió desde el 26 de enero de 1892 (algunas fuentes dan 1893) hasta el 30 de abril de 1926. Bessie Coleman nació en Atlanta, Texas, en 1892, décima de trece hijos. La familia pronto se mudó a una granja cerca de Dallas. La familia trabajaba la tierra como aparceros, y Bessie Coleman trabajaba en los campos de algodón.

Al Territorio Indio

Su padre, George Coleman, se trasladó al Territorio Indio, Oklahoma, en 1901, donde tenía derechos, basados en tener tres abuelos indios. Su esposa afroamericana, Susan, con cinco de sus hijos todavía en casa, se negó a ir con él. Ella mantenía a los niños recogiendo algodón y llevando la ropa para lavar y planchar. Susan, la madre de Bessie Coleman, alentó la educación de su hija, a pesar de que ella misma era analfabeta y de que Bessie tenía que faltar a la escuela a menudo para ayudar en los campos de algodón o para cuidar a sus hermanos menores.

Después de que Bessie se graduó de octavo grado con altas calificaciones, pudo pagar, con sus propios ahorros y algunos de su madre, la matrícula de un semestre en un colegio industrial en Oklahoma, la Universidad Normal y Agrícola de Color de Oklahoma. Cuando dejó la escuela después de un semestre, volvió a casa, trabajando como lavandera. En 1915 o 1916 se mudó a Chicago para quedarse con sus dos hermanos que ya se habían mudado allí. Fue a la escuela de belleza y se hizo manicura, donde conoció a muchos de la «élite negra» de Chicago.

Aprendiendo a volar

Bessie Coleman había leído sobre el nuevo campo de la aviación, y su interés aumentó cuando sus hermanos le contaron historias de mujeres francesas que volaban aviones en la Primera Guerra Mundial. Fue la misma historia en otras escuelas donde se inscribió. Uno de sus contactos a través de su trabajo como manicura fue Robert S. Abbott, editor del Chicago Defender. Él la animó a ir a Francia para estudiar vuelo allí. Consiguió un nuevo puesto dirigiendo un restaurante de chiles para ahorrar dinero mientras estudiaba francés en la escuela Berlitz.

Siguió el consejo de Abbott y, con fondos de varios patrocinadores incluyendo a Abbott, se fue a Francia en 1920. En Francia, Bessie Coleman fue aceptada en una escuela de aviación y recibió su licencia de piloto, la primera mujer afroamericana en hacerlo. Después de dos meses más de estudio con un piloto francés, regresó a Nueva York en septiembre de 1921. Allí, fue celebrada en la prensa negra y fue ignorada por la prensa convencional.

Bessie Coleman, Piloto de Tormenta de Barriles

Queriendo ganarse la vida como piloto, Bessie Coleman regresó a Europa para un entrenamiento avanzado en vuelo acrobático. Encontró ese entrenamiento en Francia, en los Países Bajos y en Alemania. Regresó a los Estados Unidos en 1922. Ese fin de semana del Día del Trabajo, Bessie Coleman voló en un espectáculo aéreo en Long Island en Nueva York, con Abbott y el Chicago Defender como patrocinadores.

La Primera Guerra Mundia

El evento se celebró en honor a los veteranos negros de la Primera Guerra Mundial. Se le acusó de ser «la mujer voladora más grande del mundo». Semanas más tarde, voló en un segundo espectáculo, éste en Chicago, donde las multitudes alabaron su truco de vuelo. Desde allí se convirtió en una popular piloto de espectáculos aéreos en los Estados Unidos. Anunció su intención de crear una escuela de aviación para afroamericanos y comenzó a reclutar estudiantes para esa futura empresa.

Una película llamada Shadow and Sunshine

Abrió un salón de belleza en Florida para ayudar a recaudar fondos. También daba regularmente conferencias en escuelas e iglesias. Bessie Coleman consiguió un papel en una película llamada Shadow and Sunshine, pensando que le ayudaría a promover su carrera. Se alejó cuando se dio cuenta de que su representación como mujer negra sería un estereotipo de «Tío Tom». Aquellos de sus patrocinadores que estaban en la industria del entretenimiento a su vez se alejaron de apoyar su carrera.

Un avión de entrenamiento del ejército

En 1923, Bessie Coleman compró su propio avión, un avión de entrenamiento del ejército excedente de la Primera Guerra Mundial. Se estrelló en el avión días después, el 4 de febrero, cuando el avión cayó en picado. Después de una larga recuperación de huesos rotos, y una larga lucha para encontrar nuevos patrocinadores, finalmente fue capaz de conseguir nuevas reservas para su vuelo de acrobacias. El 19 de junio de 1924, voló en un espectáculo aéreo de Texas. Compró otro avión, este también un modelo más antiguo, un Curtiss JN-4, uno que era lo suficientemente barato como para que pudiera permitírselo.

El Día de Mayo en Jacksonville

En abril de 1926, Bessie Coleman estaba en Jacksonville, Florida, para preparar una celebración del Día de Mayo patrocinada por la Liga de Bienestar Negro local. El 30 de abril, ella y su mecánico fueron a hacer un vuelo de prueba, con el mecánico pilotando el avión y Bessie en el otro asiento, con el cinturón de seguridad desabrochado para que pudiera inclinarse y tener una mejor vista del suelo como había planeado las acrobacias del día siguiente.

Los controles se atascaron

Una llave inglesa se atascó en la caja de cambios abierta, y los controles se atascaron. Bessie Coleman fue lanzada del avión a 1.000 pies, y murió en la caída al suelo. El mecánico no pudo recuperar el control, y el avión se estrelló y se quemó, matando al mecánico. Después de una ceremonia conmemorativa muy concurrida en Jacksonville el 2 de mayo, Bessie Coleman fue enterrada en Chicago. Otro servicio conmemorativo allí también atrajo a las multitudes. Cada 30 de abril, los aviadores afroamericanos -hombres y mujeres- vuelan en formación sobre el cementerio de Lincoln en el suroeste de Chicago (Isla Azul) y dejan caer flores sobre la tumba de Bessie Coleman.

El legado de Bessie Coleman

Las aviadoras negras fundaron los Aero Clubes Bessie Coleman, justo después de su muerte. La organización Bessie Aviadores fue fundada por mujeres negras pilotos en 1975, abierta a mujeres pilotos de todas las razas. En 1990, Chicago cambió el nombre de una carretera cerca del aeropuerto internacional O’Hare para Bessie Coleman. Ese mismo año, el Aeropuerto Internacional Lambert – St. Louis inauguró un mural en honor a los «Negros Americanos en Vuelo», incluyendo a Bessie Coleman.

Antecedentes, Familia:

En 1995, el Servicio Postal de los Estados Unidos honró a Bessie Coleman con un sello conmemorativo. En octubre de 2002, Bessie Coleman fue admitida en el Salón Nacional de la Fama de la Mujer en Nueva York. También conocido como: Reina Bess, Valiente Bessie. Madre: Susan Coleman, aparcera, recolectora de algodón y lavandera.  Padre: George Coleman, aparcero. Hermanos: trece en total; nueve sobrevivieron. La educación: Colegio Industrial Langston, Oklahoma – un semestre, 1910. Ecole d’Aviation des Freres, Francia, 1920-22. Escuela de belleza en Chicago. Escuela Berlitz, Chicago, idioma francés, 1920.

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